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¿Cómo se mide la intensidad de un sismo?

Históricamente, el planeta tierra ha sido epicentro de múltiples movimientos tectónicos, algunos imperceptibles y otros de escalas desatrozas. Para conocer su grado de destrucción, así como medida de prevención, se han creado métodos para su medición: ¿Cómo se mide la intensidad de un sismo?

Si bien se utilizan términos similares, existe una diferencia entre la “magnitud” e “intensidad” de un sismo:

Magnitud

En este sentido, la magnitud es la medida del tamaño de un terremoto. En concreto, mide la energía liberada por el sismo.

Se trata de una escala logarítmica que mide escalas como la de Richter (ML) o la del momento sísmico (Mw), y se emplea para cuantificar la energía liberada por un terremoto.

Cada salto de unidad equivale a un desplazamiento del suelo 10 veces mayor, y a una liberación de energía unas 33 veces mayor. 

Intensidad

La intensidad, sin embargo, es una estimación cuantitativa del potencial de destrucción de un terremoto. Es un cálculo estadístico, basado en los efectos que produce (sobre personas, objetos, construcciones).

Varía en función del lugar en el que se mide o la distancia a la que se encuentre del foco del terremoto. Esto explica el por qué un sismo de la misma magnitud causa más o menos estragos según en la región donde se origine.

¿Cómo se mide la intensidad de un sismo?

Ahora bien, la intensidad de un sismo se mide en una escala logarítmica, de tal forma que cada unidad de magnitud corresponde a un incremento de raíz cuadrada de 1000, o bien, de aproximadamente 32 veces la energía liberada.

La más utilizada por organizaciones a nivel mundial, como el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS) o el Servicio Sismológico Nacional de México (SSN), es la Escala de Richter.

Esta unidad de medida fue ideada en 1935 por el sismólogo Charles Richter. Los valores van de 1 al extremo abierto.

La medición es cuantitativa, mide la energía sísmica liberada en cada sismo independientemente de la intensidad. Se basa en la amplitud de la onda registrada en un sismógrafo.

Sismo
Sismógrafo

Asimismo, es la manera más conocida y más ampliamente utilizada para clasificar los sismos. Teóricamente no tiene límite, pero un 9 en esta escala equivaldría a un Grado XII de Mercalli, es decir “destrucción total”:

Magnitud, escala Richter   Efectos del sismo o terremoto
Menos de 3.5Generalmente no se siente, pero es registrado
   3.5-5.4A menudo se siente, pero sólo causa daños menores
   5.5-6.0Ocasiona daños ligeros a edificios
   6.1-6.9Puede ocasionar daños severos en áreas donde vive mucha gente  
   7.0-7.9Terremoto mayor. Causa graves daños
   8 o mayorGran terremoto. Destrucción total a comunidades cercanas        
Fuente: SSN

Por otro lado, la escala de Mercalli es una evaluación cualitativa de la clase de daños causados por un sismo, debe su nombre al físico italiano Giuseppe Mercalli.

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